El desarrollo web no debe confundirse con el diseño web, confusión que se presenta con frecuencia. Cuando se habla de un diseño web, se hace referencia a la parte gráfica de la página web, a la forma de organizar los elementos que la componen, a la navegación y el uso; y para su realización se emplean herramientas como Photoshop, en ella se contemplan los colores, las proporciones, las imágenes, el contenido, entre otros, y es realizado por un diseñador web.

El desarrollo web por su parte se encarga de la programación que se requiere para construir un sitio web o aplicación ya sea para internet o para intranet. Y debe tenerse en cuenta dos elementos importantes como son el cliente y el servidor. Dichas partes funcionan de manera independiente y para su desarrollo se utilizan tecnologías diferentes.

El elemento cliente se desarrolla con el uso de los lenguajes HTML y CSS para la estructura del sitio web y consiste en organizar el contenido mediante HTML y darle la apariencia deseada con CSS. Al mismo tiempo se utiliza Java Script y DOM para relacionarse con el usuario. Mientras que para la parte servidor se emplean códigos más complejos para construir el back-end como son PHP, ASP.NET, JSP, etc. Esta parte no es visible para el usuario. El back end es importante para que la información de la página pueda ser presentada correctamente y en el formato correspondiente que permita acceder a una base de datos y recuperar la información que se necesita para poder visualizar la página web. El desarrollo web también tiene entre sus tareas el diseño de la base de datos y como estas aplicaciones pueden ser usadas por cualquier persona, es importante tener en cuenta la seguridad.

El desarrollo de sitios web se realiza siguiendo una serie de pasos como son: contacto inicial, planificación, contenido, diseño, desarrollo y lanzamiento; y entre sus objetivos está satisfacer la necesidad que tienen las empresas de tener presencia en el internet, crear negocios, mostrarse en el mercado e infinidad de aplicaciones de acuerdo a las expectativas de las personas y sus alcances. La web en la actualidad es un medio de comunicación masivo y global que permite a los usuarios encontrar información de manera fácil y rápida.